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La hache de pierre des Orcades

Connaissez-vous l'archipel des Orcades? C'est un ensemble d'îles tout au Nord de l’Écosse. Les Orcades (Okney, en anglais) sont un ensemble de 67 îles coincées entre la mer du Nord et la mer de Norvège, au Sud des îles Shetland. Ces îles sont occupées par l'homme depuis le Néolithique (-6500 ans). Elles deviennent ensuite un territoire picte, puis norvégien et enfin écossais.

Pour la petite histoire étymologique, le nom "Okney" vient du nom d'une tribu picte occupant les îles: les "Orcs", un nom signifiant "jeune cochon" ou "jeune sanglier". Les norvégiens auraient ensuite interprété le nom "orc" en "orkn" qui signifie "otarie" en vieux norvégien. Ils ont ensuite rajouté le suffixe -ey qui signifie île. Orkney apparaît alors sur les cartes. Nous avons là aussi l'origine des Orcs de Tolkien.




Mais revenons à notre titre et à cette hache en silex retrouvée sur une plage de St Ola, la partie centrale de l'île principale des Orcades. Cette hache a été découverte par un promeneur Alan Price qui a alerté les archéologues locaux. La hache mesure 14cm de long. Elle est taillée dans un bloc de silex et semble avoir été retaillée au cours du temps. Sa datation lui donne un age compris en 100 000 et 450 000 ans, ce qui fait d'elle un des artefacts les plus anciens découverts en Ecosse.

Caroline Wickham-Jones, du département d'Archéologie de l'Université d'Aberdeen et Mark Edmonds de l'Université de York ont étudié la hache et déclarent la découverte très excitante mais soulevant plus de questions qu'apportant un nouvel éclairage sur le peuplement des Orcades. Cette hache en effet n'a pas été découverte dans son environnement « temporel ». Rien ne permet de relier la hache à d'autre éléments d'occupation, (traces de foyers, fondations d'habitation...) des îles par une population vivant sur l'île entre 100000 et 450000 ans.

Si l'âge de la hache est indéniable, son origine reste floue. Lors de la dernière ère glacière, la glaciation de Würm, les iles et la Grande Bretagne étaient reliées au continent européen et des populations ont très bien pu passer par les Orcades, abandonnant ça et là des objets sur leur passage. Il ne s'agirait donc pas d'un relique liée à une civilisation établie mais à un groupe de chasseurs nomades. Une autre hypothèse envisagée par Julie Gibson, du Département d'Archéologie duOkney College est que la hache s'est trouvée mélangée à d'autres pierres qui auraient pu servir de ballaste pour lester un navire de passage. Avec le temps et au grès des tempêtes, la hache aurait été ramenée sur le rivage.

Sans contexte précis pour la placer dans l'espace, cette hache ne permet pas de reculer de manière définitive la date d'installation des hommes en Ecosse de 100 000 ans (les signes avérés les plus anciens d'occupation datent de 14 000 ans). Une nouvelle campagne de fouille devrait être menée sur les lieux pour trouver d'autres traces d'occupation ou de passage d'hommes du Néolithique. Encore une fois, les découvertes archéologiques posent plus de questions qu'elles n'apportent de réponses. Mais il faut se réjouir des commentaires des différents acteurs de cette découverte qui par la remise en question des origines de cet artefact s'éloignent des relents nationalistes ou régionalistes ou des effets d'annonce publicitaire qui trop souvent accompagnent les dernières découvertes de notre préhistoire.


Image et Source: Orkney Archaeology News

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